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16.08.2013

Un nuevo mamífero en nuestras vidas: Olinguito

Los científicos del Instituto Smithsonian han identificado” olinguito ‘como la primera especie de carnívoro descubierta en América en los últimos 35 años, según un artículo que publica este sábado la revista’ ZooKeys ‘. El” olinguito ‘(‘ Bassaricyon neblina ‘) ha sido observado en la jungla, hay especímenes en museos y se la ha exhibido en zoológicos, pero durante más de cien años ha sido víctima de una identidad falsa, ya que hasta ahora se le consideraba herbívoro. De hecho, a pesar de ser carnívoro, su dieta principal es la fruta.

El animal, con un aspecto a medio camino entre el gato doméstico y el osito de peluche, pertenece a la familia de los ‘Proyonidae’ que comparte con los mapaches y los olingos. Durante décadas, cuando llegaba a un zoo oa un museo le consideraba de hecho un Olinga. Es decir, se le otorgaba una identidad falsa. El animal pesa alrededor de un kilogramo, tiene unos ojos enormes y un denso pelaje de color ocre, y es nativo de las junglas de Colombia y Ecuador, unas zonas cubiertas siempre por una densa niebla, lo que explica su apellido científico, ‘neblina’.

“El descubrimiento de la olinguito nos recuerda que aún no se ha explorado todo el mundo y algunos de sus secretos más básicos aún no se han revelado”, señaló Kristofer Helgen, responsable de mamíferos en el Museo Nacional de Historia Natural de el Instituto Smithsonian en Washington. “Si todavía podemos encontrar nuevos carnívoros qué otras sorpresas nos esperan?” comenta Helgen, que ha dirigido el equipo científico responsable de la ‘hallazgo’. “Hay tantas especies en el mundo que la ciencia aún no conoce! Documentar es un primer paso para comprender plenamente la riqueza y diversidad de la vida en la Tierra”, dijo.

Descubierto por casualidad

El descubrimiento, que llega a los diez años de trabajo, ha sido por casualidad, ya que no era la meta original del proyecto. La intención era completar el primer estudio integral de los olingos, un conjunto de especies de carnívoros que viven en los árboles y pertenecen al género ‘Bassaricyon’. El equipo de Helgen quería determinar cuántas especies de olingos hay y cómo están distribuidas. Inesperadamente, un examen detallado de más del 95 por ciento de los especímenes de olingos los museos de todo el mundo, junto con análisis de ácido desoxirribonucleico y la revisión de datos de campo históricas, reveló la existencia de la olinguito, una especie no descrita hasta ahora.

La primera pista provino de los dientes y el cráneo de olinguito, más pequeños y con una forma diferente que los olingos. El examen de pieles en los museos mostró que esta especie nueva era también más pequeña y tenía un pelaje más largo y denso. Los registros de campo mostraron que el olinguito vivía en un área única del norte de los Andes, entre 1.500 y 2.700 metros sobre el nivel del mar, mucho más arriba que el hábitat de las especies de Olinga conocidas.

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